Shade Thomas-Fahm transformó la moda nigeriana

Shade Thomas-Fahm transformó la moda nigeriana

Zoom lo hace poco para disminuir la personalidad glamorosa de Victoria Folashade “Shade” Thomas-Fahm. La diseñadora de moda de 88 años luce majestuosa con un traje de terciopelo. congelado (una diadema intrincadamente anudada) y un vestido a juego en el esmeralda de los bosques tropicales de su país. En yoruba, uno de los principales idiomas de Nigeria, Folashade se traduce vagamente como “ser honrado con una corona”. El nombre le queda bien a la Sra. Thomas-Fahm: es aclamada como la primera diseñadora de moda moderna de Nigeria y se le atribuye la formalización de la industria de la confección del país a principios de la década de 1960.

En resumen, la señora Thomas-Fahm es considerada realeza de la moda. Ahora su imponente influencia se celebra en “Africa Fashion”, una exposición histórica en el Victoria and Albert Museum (V&A) de Londres que explora el estilo en el continente.

Al igual que muchos nigerianos de su generación, los primeros años y el gusto cultural de la Sra. Thomas-Fahm fueron moldeados por el tiempo que pasó en Gran Bretaña, la “madre patria” colonial. Se fue de Lagos a Londres en 1953 a la edad de 19 años, con la intención de convertirse en enfermera. En cambio, su interés por la ropa se despertó en Edgware Road y se matriculó en la Escuela de Arte de St Martin (ahora Central Saint Martins) para seguir una carrera en la moda.

Así comenzó una vida definida por una serie de primicias. Se convirtió en la primera mujer nigeriana en lograr una calificación profesional en diseño de moda cuando se graduó en 1959. De regreso a su hogar en Lagos, fundó una línea de moda prêt-à-porter que utiliza textiles nigerianos, un movimiento innovador y sin precedentes. Detectando el potencial económico de la industria de la moda de Nigeria, abrió una de las primeras fábricas de ropa en Lagos, operada de acuerdo con las técnicas de producción eficientes que había observado en Londres. “Queríamos dejar huella, aplicar lo que habíamos aprendido en el extranjero”, explica la Sra. Thomas-Fahm. Allí, más de 40 trabajadores de la fábrica cosían, teñían y bordaban prendas que luego se vendían en Maison Shade, más tarde Shade’s Boutique, la primera tienda de alta gama en Nigeria en vender moda local lista para usar.

Antes de eso, los compradores compraban importaciones occidentales en grandes almacenes o ropa hecha a medida. (Hasta el día de hoy, muchos nigerianos todavía recurren a un sastre para un nuevo atuendo, a diferencia de Occidente, donde las prendas a medida suelen ser prohibitivamente costosas). [Nigerians] están bendecidos con textiles y un gran sentido del estilo”, dice Lisa Folawiyo, una diseñadora nigeriana cuyos lustrosos atuendos también aparecen en el V&A. “La moda era vista como algo cultural. Ella [Mrs Thomas-Fahm] ayudó a que se convirtiera en una industria”.

La Sra. Thomas-Fahm había regresado de Londres a Lagos en 1960, el año en que Nigeria y otros 16 países africanos declararon su independencia. El celo por la liberación que se extendía por todo el continente influyó también en sus diseños: fue una de las varias diseñadoras africanas que adoptaron las prendas patrimoniales como una forma de afirmar la identidad nacional. Una de las piezas de la Sra. Thomas-Fahm que se exhibe en el V&A, una túnica hasta el suelo resplandeciente en oro, está hecha de okeno, un textil tejido por el pueblo Ebira en el centro de Nigeria. El diseñador optó por telas que las etnias de Nigeria tejían a mano, como aso-oke, adire y akwete. Su ropa reflejaba la complejidad y diversidad de la artesanía nigeriana (en la foto, abajo). También impulsó la economía local. “Teníamos tanta gente sin trabajo, y lo único que podía hacer era promover la tela nigeriana”, dice.

Estas nuevas tomas de textiles y siluetas tradicionales resonaron en el país recién independizado; sus admiradores incluían a Wole Soyinka, el primer premio Nobel de literatura de África, Hannah Awolowo, la primera dama de la antigua región occidental de Nigeria, y la princesa Isabel de Toro, una modelo pionera, ministra del gobierno y la primera abogada de Uganda. El diseñador modificó los estilos de las mujeres para que coincidieran con su creciente autonomía. Agregó cremalleras a la plancharfaldas cruzadas tradicionales, y fue pionera en el pre-atado congelado. Las mujeres trabajadoras “podrían ser elegantes pero prácticas al mismo tiempo”, dice Christine Checinska, curadora de la exposición. La Sra. Thomas-Fahm lo expresa de manera sucinta: “Si quiere hacer negocios, no puede estar atando y desatando todo el día”.

A principios de la década de 2000, Thomas-Fahm se inclinó ante la competencia de la industria de la moda mundial y cerró su última boutique en Lagos. Para entonces, dice el diseñador, los nigerianos de clase alta se habían volcado hacia la alta costura occidental, privando a las marcas locales de clientela. Pero como destaca “Africa Fashion”, la exhibición en Londres, sus ideas perduran en el trabajo de diseñadores contemporáneos de la región. “El hecho de que [Mrs Thomas-Fahm] trabajar con éxito con textiles locales nos ha demostrado que es posible… es moda y se puede vestir”, dice la Sra. Folawiyo, que confía en los artesanos nigerianos para adornar sus prendas con cristales y lentejuelas (en la foto, abajo).

Se está preparando una exposición en Lagos dedicada al legado de la Sra. Thomas-Fahm. Para la ocasión, la Sra. Folawiyo está reinventando uno de los looks característicos de la octogenaria: un traje de falda adornado con cuentas brillantes. Más de medio siglo después de que causó sensación por primera vez, la brillantez de la Sra. Thomas-Fahm aún brilla.

“Africa Fashion” continúa en el V&A Museum de Londres hasta el 16 de abril de 2023

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