Ball & Socket Arts Haciendo lo viejo nuevo otra vez

Ball & Socket Arts Haciendo lo viejo nuevo otra vez

por John Rook

Bastón del heraldo

Ilona Somogyi se considera a sí misma una conservacionista natural.

Como diseñadora de vestuario de oficio, Somogyi está constantemente manipulando artículos de vestuario más antiguos y maravillándose de la artesanía que se utilizó para completarlos.

“Mirarás los trajes antiguos, la calidad de los materiales, las habilidades del diseñador y simplemente te sorprenderás”, dijo Somogyi. “Mirarás este (artículo) de lana viejo y pensarás: ‘Ya no tenemos lana como esta’”.

A lo largo de los años, Somogyi ha llevado esa mentalidad a su otra pasión: Ball & Socket Arts. Tomar los edificios de ladrillo envejecidos que componían la antigua fábrica de Ball & Socket en West Main Street y convertirlos en un moderno centro de actividad con tiendas minoristas, galerías de arte e incluso restaurantes, ha consistido en garantizar que la calidad de los “viejos huesos” de un estructura histórica no se desperdicie.

“Esta (fábrica) se construyó bien… y luego está la estética. Los edificios se ven geniales”, dijo. “Simplemente no hay razón para no reutilizar (la instalación)”.

El proyecto para dar vida a Ball & Socket Arts mediante la transformación de la fábrica abandonada ha sido una labor de amor de más de una década. Somogyi y sus cofundadores, ninguno de los cuales tenía experiencia con grandes proyectos de desarrollo, tomaron como inspiración MASS MoCA en North Adams, Massachusetts, una instalación centrada en las artes situada en 16 acres en edificios que antes se usaban para una imprenta, y más tarde un fabricante de componentes eléctricos. El éxito del proyecto, así como esfuerzos de sostenibilidad similares, ayudaron a proporcionar una plantilla sobre cómo podría proceder el desarrollo.

“Ahora es bastante común que los grupos artísticos reutilicen edificios antiguos”, dijo Somogyi, “y los molinos antiguos se reutilizan con frecuencia para condominios. Ball & Socket, no era realmente propicio para eso, pero era para el tipo de (complejo artístico) que estábamos imaginando”.

Somogyi describió la primera vez que ella y su equipo entraron en los edificios antiguos como si tuvieran una experiencia de “Alicia en el país de las maravillas”. Si bien tanto el interior como el exterior estaban algo deteriorados, sin haber estado en uso durante años (la fábrica cerró en 1994 después de 144 años en funcionamiento), ella pudo ver el potencial de inmediato.

“Cuando pasamos por (las instalaciones), (yo) dije: ‘Dios, esto será genial para (galerías de arte), clases… esto será realmente genial para restaurantes’, recordó.

Pero tomar el sueño y hacerlo realidad ha sido un desafío, y Somogyi señaló un gran obstáculo que debía superarse.

“Código”, dijo ella. “Llevar todo a la altura del código es un gran problema. Cuando se construyó la fábrica, los códigos no existían”.

“Algunos de los requisitos son navegables porque hay cosas innatas a su naturaleza histórica”, continuó Somogyi, señalando el hecho de que la instalación, considerada un sitio histórico, tiene ciertos atributos que no se pueden cambiar. “Pero abordar cosas como la accesibilidad, eso ha sido un desafío”.

Sin embargo, la mentalidad de Ball & Socket Arts sigue siendo que “el edificio le permitirá saber lo que puede hacer”, dijo Somogyi, y que las soluciones creativas están ahí si se buscan. Por ejemplo, Somogyi insiste en que su mayor lucha ha sido preservar las viejas ventanas de la fábrica, que inicialmente le dijeron que sería un esfuerzo demasiado costoso.

“Dije, ‘¿Estás seguro?’”, recordó, con una sonrisa. “Estaba bastante seguro de que no sería más costoso restaurar estas ventanas que hacerlas a medida, multiplicada por 60”.

Al final, se demostró que Somogyi tenía razón. Somogyi, investigando tenazmente empresas que se especializan en restauración, así como artesanos individuales, pudo restaurar las ventanas para que volvieran a tener su aspecto original, todo por menos de lo que habría costado hacer e instalar ventanas nuevas.

“Lo único que hizo que sucediera, que salvó las ventanas, fue que yo era terco”, bromeó Somogyi. “Todas las personas que dijeron: ‘No puedes salvar esas ventanas’, ahora dicen: ‘Vaya, esas ventanas se ven geniales’”.

Tales soluciones son comunes, cree Somogyi, cuando se restauran estructuras antiguas. A menudo se cree que tales esfuerzos pueden ser más costosos que demoler los edificios y construir algo nuevo. Sin embargo, Somogyi insiste en que el proceso y los gastos no tienen por qué ser más onerosos.

“Hay desafíos con los materiales (cuando se restauran edificios antiguos)… y hay problemas con cosas como el asbesto, la pintura con plomo… pero enfrentará esos desafíos ya sea que la demuele o la reutiliza”, dijo. “Para nuestro edificio, no tenemos muchos problemas estructurales. Fue construido tan bien que no va a ninguna parte. Está sentado en un nivel freático alto y todavía es increíblemente estable”.

Para asegurarse de que la instalación esté lista para los inquilinos de hoy en día, gran parte de los elementos internos del sitio se han actualizado, como el cableado, la plomería, los sistemas HVAC, un sistema de rociadores y más. Además de eso, la atención se ha centrado en “revitalizar el espacio” para asegurarse de que esta antigua instalación tenga una nueva vida en Cheshire.

“Hay tanta historia allí”, dijo Somogyi. “Todavía te encuentras con personas que dicen: ‘Yo trabajé allí’ o ‘Mi abuela o mi abuelo trabajaron allí’”.

“Esta es realmente una forma de honrar a las personas que vinieron antes”, continuó.

El esfuerzo de Ball & Socket ha ayudado a la comunidad a ganar una reputación de compromiso con la sustentabilidad. La Coalición para un Cheshire Sustentable, que es parte del programa CT Sustentable a nivel estatal, ha citado Ball & Socket Arts como un ejemplo de la dedicación de la ciudad a la causa.

Somogyi cree que proyectos como el suyo y otros en Cheshire están cobrando impulso a medida que las personas se vuelven más conscientes de la necesidad de preservar lo que ya existe.

“En este momento, vivimos en una época en la que las personas están más sintonizadas con la reutilización de cosas viejas”, dijo. “Creo que la gente reconoce que lo que se hizo antes a menudo se mejoró y no se programó previamente para que, después de un corto período de tiempo, haya que reemplazarlo”.

El éxito de proyectos como Ball & Socket genera más interés en otras comunidades para reutilizar instalaciones tan antiguas, cree Somogyi. Sin embargo, en el futuro, le gustaría ver más desarrolladores establecidos, en lugar de grupos de arte independientes, que asuman este tipo de proyectos, y espera que las compañías crediticias estén más abiertas a proporcionar los fondos necesarios para abordarlos.

“Muchas (empresas de préstamos) son reacias a ofrecer préstamos para proyectos en estos terrenos abandonados”, dijo, “y esa es probablemente la barrera más grande en este momento”.

Sin embargo, el futuro parece prometedor para Ball & Socket. Se espera que el primer inquilino de la instalación, Sweet Claude’s Ice Cream, se mude pronto, y los aumentos recientes en la financiación permitirán que los fundadores aumenten sus esfuerzos de construcción para permitir que el resto de la instalación esté lista para los inquilinos en el futuro cercano.

“He vivido en Cheshire durante mucho tiempo”, dijo Somogyi. “Estoy criando a mi hijo aquí. Claramente pienso muy bien en el lugar, pero están sucediendo cosas aquí y en todo el mundo que debemos abordar… tenemos que observar las tendencias en la salud, el clima, los desechos extremos. Hay cosas que todos pueden hacer para trabajar contra las tendencias”.

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